历史沿革

  东林书院创建于北宋政和元年(1111年),是知名学者杨时长期讲学之地。杨时(1053~1135年),字中立,号龟山,宋南剑州将乐(今福建南平市将乐)人。因他世居将乐县城北郊龟山之下,故学者称其为龟山先生。杨时是上承二程洛学,下开福建闽学的著名理学家。也是“道南”系理学传播大师和重要关键人物,被尊为“程氏正宗”“洛闽中枢”。

  杨时与当时常州知名学者邹浩及曾任过北宋宰相的无锡李纲非常友善,从宋政和元年(1111年)初寓常州,至建炎三年(1129年)离开常州、无锡,还将乐故里,前后在常州、无锡讲学达18年之久。

  杨时十分喜爱江西庐山东林寺等风景名胜,曾撰有《东林道上闲步》一诗,曰:“寂寞莲塘七百秋,溪云庭月两悠悠。我来欲问林间道,万叠松声自唱酬。”清代无锡地方学者认为,杨时撰作此诗,“斯言也,有道存矣。及归而讲道锡邑,其地即以‘东林'名。”这就是东林书院名称来历的一种说法。

  元至正十年(1350年),僧月秋潭在东林书院遗址左偏处建有东林庵。到明洪武初年,邑人宋子华对东林庵稍作修葺扩大。明成化二十年(1484年),僧人信谅又加以重修。200余年间,其地沦为僧区。
 
  明万历三十二年(1604年),以无锡顾宪成、高攀龙等人为首的一批学者,在朝中因言事被罢免官职后,回到家乡研究传统文化,一直以文会友,探索理学。因讲学需要,所以积极上呈地方官府,请求在杨时讲学原址修复东林书院。

  经地方官批准同意后,明代东林书院重新修复一事于万历三十二年四月正式举行,修复工程由顾宪成仲兄顾自成亲自组织督理,至同年九月工程顺利告竣。明代重新修复后的东林书院,共占地约16亩,其中基田6亩,院田10亩,均为顾宪成捐资所购。

  明代东林书院建筑布局采用“左庙右学”形制,左边建有祭祀建筑—— 道南祠等,右边为讲学建筑。另外还有藏书及生活用房等。整座书院,粉墙碧瓦,石坊高耸,松柏苍翠,群芳吐艳,环境幽寂,是理想的讲学场所。

  以顾宪成、高攀龙为首的一些知名学者,就在东林书院内聚徒讲学。他们亲自审订了东林会规与会约仪式。每年一大会,每月一小会,定期举行。东林讲学内容,除《大学》、《论语》、《中庸》、《孟子》等主要内容外,还涉及先秦诸子百家,包括历代儒、释、道及有关哲学、文学、史学等各家学派思想。目的主要在于弘扬儒学优秀思想文化传统,对明代以王阳明为代表的“心学”末流思潮进行了有力辩驳。

  由于东林讲学对当时的社会思想起到拨乱反正的巨大作用,因此,引起朝野士大夫及远近缙绅学者的一致推崇仰慕。他们在讲习之际,往往间或议及朝政,裁量人物。当时朝野之士钦慕其风,多遥相应和,全国各地学者,有的跋涉千里,争相前至东林参加会讲。因此,东林名声大著,成为江南地区人文荟萃一大区会和全国学人探讨理学传统文化思想以利经邦治世的重要舆论活动中心。